Accountancy and Travel? Who’d Have Thought It…

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Last month we were very happy to welcome Kerry Smithies, an accountant from Canada working for the NGO Accounting for International Development, to Arequipa to help us with our accounts and budgets for the coming year. We sat down for a chat before she left to find out more about her experience here with us.

Thanks for coming to the beautiful Peru and for helping with auditing our finances. Tell us about your background and the reasons why you are here with us. We know you are a well travelled person!

For the last three years I was living and working in the Cayman Islands while my daughter attended law school. During that time I was working for a large multi-national corporation. Prior to that I was in Vancouver, Canada, and had been self employed for 18 years mostly working for organizations with congruent values, in the non profit or high tech sectors. I wanted to reconnect to this purpose and add value somewhere I felt meaningful work was being done. The perfect opportunity to do this was after returning to Vancouver, and before starting my next assignment there.

We know there are plenty of volunteering opportunities out there. Why did you choose HOOP? 

I feel there are a lot of challenges facing us as a civilization, and that difficult choices have to be made for our future on this planet. In order to do that we need to be coming from a strong and grounded place, ideally with good leadership. If you don’t know where your next meal is coming from, or your day is taken up with just getting by, it is difficult to see the bigger picture and participate in the larger discussions that we need to have. If we can assist people to better provide for themselves and their families, they will have the opportunity for education and be able to participate more fully in society. HOOP is providing psychological and social support to the families that will help to break the cycle of poverty and the related problems such as domestic violence. This will assist in improving the self esteem of the parents, improve their parenting skills, and combined with the education of the children will hopefully give them a stronger voice. I would love to see a world where all children are safe from violence and have the opportunity to grow up with healthy food in a clean environment.

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After a month with us we learnt a lot of important things regarding how to better manage our expenses and different ways to think about budgeting. What did you learn from us?

It has been a delight and an honour to watch such amazing teamwork. HOOP is a place where everybody works together to ensure that each person succeeds. In addition to this, individual skills are recognized, and utilized in the improvement of the programs. I have loved being a part of this team. I was only here for a month, yet I feel like I am part of the HOOP family. I was welcomed so completely and given the opportunity to participate fully in all the activities, from dancing with board members, to assisting with the preparation and hosting of quiz nights!

During your stay you not only worked in our office but had the chance to visit our school and the community of Flora Tristan. How can you describe that experience?

It was important to me to be able to see where HOOP was operating and some of the work you are doing. Seeing the community first hand enabled me to better understand some of the challenges the families must face on a day to day basis, unpaved roads in the desert mean there is constant dust everywhere; lack of running water, and more importantly safe drinking water, something I take for granted, must be so difficult. Having lived in a rainforest, and given the amount of water I drink each day, I cannot imagine not having ready access. Also, having a home surrounded by plastic garbage would be depressing to me. HOOP has recently provided water filters to assist with providing water to the families, and I understand are working on a solution for the garbage. I am sure this will have a significant impact on the day to day life of the members of the Flora Tristan community.

Visiting the school was inspiring. Especially learning that the children had already been to school that morning, and were voluntarily attending afternoon school in order to learn English. I was so impressed with the dedication of the volunteers. They are mostly very young and have travelled far from their families to work directly in the community teaching. It was humbling to see the effort they make each day. Not just teaching, also commuting back and forth to the community in the local buses, and when required, promoting and participating in fundraising events.

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You told us after your arrival that you never heard about Arequipa. What was your impression of the “white city”?

I really enjoyed being able to walk around and explore the city. I loved the architecture of the centre, particularly around Plaza de Armas. It took a little while to get used to the leisurely walking pace of most Arequipeñans. However, that allowed more time to look through doorways and discover the beautiful gardens and courtyards hidden behind the walls. It was interesting to learn more about the culture and history of the region in the various museums and exhibits, some dating back as far as 5,000 years! The shy smiles of the children as I practiced saying “hola” was heartwarming. The constant presence of the volcano Misti is somehow reassuring, she is like a guardian and a landmark. I was also grateful to have the opportunity to explore outside the city and see the spectacular landscape and desert. The food at Zig Zag was also a highlight!

We would like to offer a warm thank you to Kerry, for her positivity, enthusiasm, and all her hard work during the month she was with us here at HOOP.

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El mes pasado recibimos en Arequipa a Kerry Smithies, una contadora canadiense, parte de la ONG Accounting for International Development, para ayudar con nuestras cuentas y presupuestos para el año que viene. Antes de su partida nos sentamos con ella para que nos cuente sobre su experiencia con nosotros.

Gracias por venir a nuestro lindo Perú y por ayudarnos auditando nuestras finanzas. Cuéntanos un poco sobre tus experiencias previas y sobre las razones por la que estás con nosotros. Sabemos desde que llegaste que eres una persona que ha viajado mucho!

Durante los últimos tres años viví y trabajé en las Islas Cayman, donde mi hija estudia leyes. En ese tiempo trabajé para una compañía multinacional y previamente viví en Vancouver, Canadá, donde fui profesional independiente y me desempeñé en organizaciones congruentes con mis valores, en el sector privado, en el de sin fines de lucro y en el de alta tecnología. Quería reconectar con ese propósito y agregar valor donde sintiera que estaba haciendo un trabajo significativo y la mejor oportunidad era hacerlo luego de volver a Vancouver y antes de empezar mi próximo proyecto profesional en Canadá.

Sabemos que hay miles de posibilidades de voluntariado para los profesionales que buscan esa experiencia y queremos saber por qué elegiste HOOP?

Siento que hay una gran cantidad de desafíos que nos enfrentan como civilización y que hay decisiones difíciles que deben ser hechas por el futuro de nuestro planeta. Para hacer eso necesitamos de un buen liderazgo. Si no sabes si tienes asegurada tu próxima comida o tienes que vivir día a día sin mayores expectativas, se hace difícil ver la gran foto y participar en la discusión más grande que debemos darnos. Si podemos ayudar a la gente a superarse y obtener lo que necesitan por sus propios medios, van a tener la posibilidad de participar plenamente en la sociedad. HOOP está otorgando apoyo psicológico y social a las familias para que estas puedan romper el círculo de la pobreza y demás problemas relacionados como la violencia doméstica. Esto va a asistir en la mejora del auto estima de los padres, mejorar sus habilidades y, combinado con la educación que reciben sus niños cotidianamente, podrán tener una voz más fuerte. Me encantaría ver a un mundo donde los niños están protegidos de la violencia y tienen una oportunidad de crecer sanos y en un ambiente limpio.

Luego de un mes asistiéndonos aprendimos mucho sobre cómo manejar mejor nuestros gastos y cómo pensar y planificar el presupuesto. Ahora bien, que aprendiste de nosotros?

Para mí fue un honor mirar el trabajo de equipo que realizan. HOOP es un lugar donde todos trabajan para asegurar que cada persona triunfe en sus tareas. Además, las habilidades individuales son reconocidas y utilizadas en la mejora de los programas. Amé ser parte de este equipo de profesionales. Estuve sólo un mes y sin embargo ya me sentí parte de la familia de HOOP. Fui muy bien recibida y me dieron la posibilidad de participar plenamente en todas las actividades que impulsan, desde bailar hasta asistir en la preparación de las noches de trivia.

Durante tu estadía no solo trabajaste en la oficina sino que tuviste la oportunidad de visitar nuestra escuela y la comunidad de Flora Tristán con la que trabajamos. Como describirías la experiencia?

Fue importante para mi ver donde HOOP trabaja y el tipo de trabajo que están haciendo. Ver a la comunidad personalmente me permitió comprender mejor alguno de los desafíos que las familias enfrentan cotidianamente como la falta de calles asfaltadas y la ausencia de agua segura para tomar, algo que yo doy por hecho cada día. Luego de vivir en el trópico y considerando la cantidad de agua que tomo cada día no puedo imaginarme la vida sin agua potable. HOOP ofreció a la comunidad filtros de agua para asistir a esas familias, y entiendo que están trabajando en una solución para la basura. Estoy segura que esto tendrá un impacto significativo para los habitantes de Flora Tristán.

Visitar la escuela fue algo inspirador especialmente ver como los niños quieren aprender inglés luego de ir a la escuela para aprender el idioma. También me impresionó la dedicación de los jóvenes voluntarios, quienes viajaron desde países lejanos y se encuentran lejos de su familia haciendo un gran trabajo por la comunidad. Personalmente me llenó de humildad ese esfuerzo que vi durante mis días con HOOP porque ellos no sólo dan clases sino que promueven el trabajo de la ONG en todo momento y llevan su entusiasmo a los eventos de recaudación de fondos.

Cuando llegaste a nuestra oficina nos comentaste que nunca habías escuchado sobre Arequipa. Luego del tiempo que pasaste acá, cuál es tu impresión de nuestra Ciudad Blanca?

Realmente disfruté caminar y descubrir la ciudad. Me encantó la arquitectura del centro, especialmente la de la Plaza de Armas y sus alrededores, además de haber descubierto los jardines patios generalmente ocultos tras las paredes de sillar. Fue súper interesante aprender más sobre la cultura y la historia de la región y visitar los museos y exhibiciones, algunas de las cuales tienen elementos que tienen 5.000 años! También recordaré las sonrisas tímidas de los niños mientras practicaba decir hola y la presencia constante del volcán Misti que es un guardián y un emblema. Por suerte tuve la posibilidad de explorar los alrededores de la ciudad y visitar los paisajes y el desierto. La comida en el restaurant Zigzag es también algo para resaltar!

Nos gustaría agradecerle a Kerry por su mirada positiva, por su entusiasmo y por todo el trabajo que desarrolló durante su estadía.

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